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¿Puede Paula Schneider salvar a American Apparel de su reputación?

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La fábrica de American Apparel en el centro de Los Ángeles es un enorme edificio pintado de rosa salmón: 800,000 pies cuadrados distribuidos en siete pisos. En el vestíbulo, hay una silueta de neón de una mujer inclinada en una pose clásica de tarta de queso. El montacargas está empapelado con fotos de una Lolita rubia con un leotardo y un botón de algodón rosa, con expresión de indiferencia. En el segundo piso, Paula Schneider se abre paso a través de filas de máquinas de tejer y pilas de telas, y señala que la empresa, donde fue instalada como directora ejecutiva en enero tras la partida de su famoso libertino (algunos llamarían a esa descripción muy eufemística) fundador , Dov Charney: es el mayor fabricante de ropa de América del Norte. Hacen 900.000 prendas por semana.

Schneider alterna entre decir 'hola' y 'hola' a los empleados que pasan. A los 57 años, la autodenominada feminista y madre de dos hijas en edad universitaria es alta, bronceada, rubia y sensata, tanto en su comportamiento como en las sencillas camisas blancas, pantalones negros y lápiz labial rojo que prefiere. Ella también es impresionante. Cuando 'Mo Money Mo Problems' de Notorious BIG, el que muestra a Diana Ross cantando 'I'm Coming Out', de repente rompe el sonido de las máquinas de coser zumbando, retumbando sobre el intercomunicador del edificio, Schneider no pierde el ritmo. 'Es hora de bailar y estirar', anuncia, abriendo el camino a un grupo multiétnico de alcantarillas que estiran las piernas a medias en la fiesta de baile de 10 minutos una vez por turno. La tradición de la empresa es anterior a su mandato, pero Schneider la sigue, pateando sus largas piernas, tal vez porque un reportero está mirando, o tal vez porque está tratando de levantar la moral. O tal vez sea una persona entusiasta por naturaleza. Es de esperar que así sea, dado lo que ha asumido: American Apparel, que alguna vez fue un modelo de fabricación ética moderna y con visión de futuro que equipó y personificó a una generación, se ha convertido posiblemente en la telenovela más bien documentada del mundo empresarial, perdiendo dinero y respeto como los juicios surgen, como dice Schneider, 'a diario'.

Dov Charney, un desertor de la universidad que una vez vendió camisetas del sótano de sus padres, fundó American Apparel en Los Ángeles en 1997. Fue, dijo, una 'revolución industrial': superbásicos coloridos y geniales hechos en Los Ángeles por trabajadores pagados muy por encima del salario mínimo ('libre de tiendas de ropa', como decía el eslogan de la empresa) y se comercializa con un aluvión de imágenes provocativas. 'Esperamos ser el Microsoft del negocio shmatte', dijo.Nueva Yorken 2004 y, de hecho, American Apparel se convirtió en una marca mediana con reconocimiento mundial casi de la noche a la mañana. Se multiplicaron las tiendas de color blanco brillante con luz fluorescente (ahora hay 240 en todo el mundo) desde Manhattan a Santa Cruz, de París a Tel Aviv, vendiendo Easy Jeans (405,763 unidades vendidas hasta la fecha al cierre de esta edición), Disco Pants (313,554) y High -Pantalones cortos de cintura Jean Cuff (334,311) para las masas hipster.



Hoy, American Apparel tiene 5.400 trabajadores industriales en el área de Los Ángeles, los mejor pagados del mundo, dicen, que ganan 'hasta $ 18.50 por hora, o $ 36,000 por año' según cuánto producen. Además, está el consultorio del médico en el lugar, masajes semanales en silla para todos, un programa de reciclaje que hace hilo para sus tejidos con restos de tela. Desde el principio, la compañía apoyó la reforma migratoria con carteles publicitarios de 'Legalizar LA' pidiendo amnistía y, más recientemente, la camiseta de Integración de Inmigración: el veinte por ciento de los ingresos netos se destinan a fundaciones que trabajan con inmigrantes ilegales que enfrentan la deportación.

Además, desde el principio, Charney no era el típico director ejecutivo. Pero eso no fue necesariamente negativo para una generación de adolescentes y veinteañeros que alcanzaron la mayoría de edad en la era de la corrección política: aquí había una marca que era buena, pero no muy buena; que vendió lo básico, pero no fue insípido. Está escrito en una pared de la sede de la empresa: 'No somos políticamente correctos, pero tenemos una buena ética'. La empresa alcanzó notoriedad instantánea con anuncios de bebés sexys, sin maquillaje y de baja fidelidad que tomaron prestados de la estética de Terry Richardson (en su mayoría fueron filmados por el propio Charney o sus empleados) y anticipó magistralmente el advenimiento de la cultura de las selfies: joven, sexy chicas con traseros llenos y cabello largo y desordenado en medias hasta los muslos y camisetas sin mangas de algodón, haciendo burbujas a la cámara; chicas con monos transparentes de micromesh acariciando sus coletas; chicas en calzoncillos de algodón, sentadas en una mesa de café, con los pechos a la vista con indiferencia. El ambiente estaba a un paso del porno. ('Parece que están esperando a Liam Neeson en el fondo de un armario', bromeó Amy Schumer en su programa). Las convocatorias de casting para modelos no profesionales atrajeron a los adolescentes en fila alrededor de las cuadras de la ciudad. Grupos de estudiantes universitarios recorrieron la fábrica como si fuera una oportunidad para ver a Willy Wonka y sus Oompa Loompas. Y de alguna manera, eso es lo que era Charney: un personaje más grande que la vida a menudo visto con un mostache retro y anteojos de gran tamaño, conocido por soltar diatribas mesiánicas sobre temas que van desde el Muro de Berlín hasta el destino manifiesto y la desnudez.

En 2006, Charney vendió la compañía a una firma de inversión por casi $ 400 millones, permaneciendo como director ejecutivo con el objetivo deNew York Timesinformó, de un total de 800 tiendas y competir con empresas como Abercrombie & Fitch y American Eagle Outfitters. Tras señalar que Charney 'es conocido por contratar empleados, la mayoría de ellos mujeres, en el lugar durante las llamadas telefónicas o en las fiestas', elVeceslo apodó 'el Hugh Hefner del comercio minorista'.

El control de Charney sobre la apariencia de su imperio era obsesivo e íntimo. (En 2010, Gawker publicaría una copia filtrada de un memorando interno que dictaba los hábitos de aseo de los empleados: la base líquida estaba 'prohibida'; cejas llenas 'muy alentadas'; flequillo, por extraño que parezca, 'no es parte de la dirección que nosotros' nos estamos mudando. ') En el universo sin fronteras del fundador, el cruce era desenfrenado: las dependientas modelaban en los anuncios, y los empleados a veces terminaban siendo sus novias. 'No estoy diciendo que quiera follar con todas las chicas en el trabajo', le dijo a un periodista en 2004, 'pero si me enamoro en el trabajo, será hermoso y sexual'.

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Un controvertido anuncio de 2007

Pero durante la última década, los rumores de que el fundador podría ser algo mucho peor que una pesadilla de recursos humanos se hicieron demasiado fuertes como para ignorarlos o reírse de ellos. Al menos nueve empleadas que alguna vez fueron empleadas han presentado demandas alegando que Charney, entre otras cosas, les pidió que simularan la masturbación frente a él, les ordenó posar desnudas para fotografías y las sometió a 'acoso sexual quid pro quo', exigiendo sexo para el empleo. Ninguno de estos casos ha ido a juicio. Una de las razones puede ser, según una demanda, que en algún momento después de la primera ola de demandas, American Apparel comenzó a exigir a los nuevos empleados que firmen acuerdos de arbitraje, renunciando al derecho a un juicio con jurado en caso de que surgiera algún conflicto futuro con la empresa (y prohibiendo ellos para discutir tales disputas con los medios de comunicación).

Charney, quien ha negado públicamente los cargos de acoso sexual, siempre ha sostenido que las mujeres en su mundo son compañeras de juegos, no víctimas, y que están muy involucradas en la diversión. Y no es muy reservado sobre sus hábitos. En 2004, se hizo famoso por masturbarse frente a un escritor deJanerevista. Y en una declaración para un traje, Charney declaró: 'Hubo meses en los que estaba en ropa interior [en la oficina] todo el tiempo'. También confirmó que no había usado nada más que un calcetín, y no en el pie, en una reunión de personal celebrada en su casa.

A pesar de todo esto, la principal preocupación de Paula Schneider, dice, es el simple hecho de que la compañía no ha obtenido ganancias desde 2009. Durante los últimos cinco años, American Apparel ha sufrido pérdidas netas de 340 millones de dólares (algunas debido a honorarios legales ), con los precios de las acciones cayendo de 2,17 dólares por acción en 2013 a 55 centavos al cierre de esta edición. A mediados de mayo, la compañía informó pérdidas en el primer trimestre de 26 millones de dólares. El mayor fabricante de ropa de Estados Unidos necesita desesperadamente una nueva narrativa, si no mucho más, y la que parece haber elegido por ahora es: una mujer sensata, experimentada e indiscutiblemente adulta entra y se limpia después de que el fundador del niño genio se va. desgracia.

Para junio de 2014, la junta ya había tenido suficiente. Se inició una investigación formal sobre el comportamiento de Charney, y el fundador, que aún conserva el 43 por ciento de participación que ha acumulado desde que la empresa salió a bolsa en 2011, fue suspendido pero se mantuvo como consultor. Como tal, estuvo involucrado en la búsqueda de un nuevo CEO. 'Paula estaba en la lista de Dov como alguien con quien podía citar un trabajo sin comillas', dice la presidenta de la junta, Colleen Brown. Schneider se reunió con Charney varias veces, una experiencia que ella describe como '... interesante'. ('Dov y yo nos sentamos a hablar sobre quién nos interpretaría en una película. Él decía:' Esto va a ser un buen papel '' '. Charney le dijo a Schneider que Adrian Grenier había expresado interés en representarlo. disco, quiere que Diane Lane o Rene Russo, 'alguien con un trasero más pequeño', la interpreten).

Luego, en diciembre pasado, según muestran los registros judiciales, la junta emitió a Charney una carta de despido, citando 'enlaces sexuales superpuestos con numerosos empleados y modelos actuales y anteriores de American Apparel', agresiones verbales y físicas a empleados y 'esfuerzos para eliminar, eliminar, ocultar o destruir evidencia 'de su mala conducta. Salió y Schneider fue nombrado oficialmente CEO.

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Un anuncio de la era de Schneider